Un misterioso oggetto si avvicinerà alla Terra il prossimo 25 febbraio 2017. La Nasa indecisa: cometa o asteroide?

La missione di ricerca della NASA denominata NEOWISE ha localizzato un misterioso corpo celeste lo scorso 26 novembre: l’oggetto, che dovrebbe avere un diametro compreso tra 500 metri e un chilometro, si sta avvicinando al nostro pianeta e mostra peculiarità intermedie tra quelle di un asteroide e una cometa. Soprannominato 2016 WF9, l’oggetto è scuro e riflette solo una piccola percentuale della luce proiettata sulla sua superficie, caratteristiche che lo rendono più assimilabile ad una cometa.

Gli scienziati dell’ente americano ritengono che possa trattarsi di una cometa che ha smesso di ‘brillare’: “2016 WF9 potrebbe avere origini cometarie – ha precisato James Bauer del Jet Propulsion Laboratory della NASA – ed è un oggetto che illustra quanto possa essere sottile il confine tra asteroidi e comete”. “Forse nel tempo – ha aggiunto lo studioso2016 WF9 ha perso la maggior parte delle sostanze volatili che permangono sopra o appena sotto la superficie di questi corpi celesti”.

L’oggetto si sta avvicinando progressivamente alla Terra, e raggiungerà il perigeo (il punto più vicino al nostro pianeta) il prossimo 25 febbraio 2017, a una distanza comunque notevole, circa 51 milioni di chilometri, che ci mette al riparo da qualunque potenziale pericolo. La missione NEOWISE è stata riattivata nel dicembre 2013 dopo aver individuato ben 34 mila asteroidi: qualora si trattasse di una cometa, 2016 WF9 sarebbe la decima dopo la riattivazione, oppure sarebbe il centesimo asteroide.

Simone Brugnoli